A milliárdos Richard Branson tulajdonában lévő Virgin Galactic 2010-ben mutatta be a világ első turisztikai céllal létesített űrrepülőgépének prototípusát. Ennek továbbfejlesztett változatával már képesek embereket eljuttatni a zérógravitációs szintig. A Virgin Grouphoz tartozó, 2004-ben alapított vállalkozás az űrben látja a jövőt olyannyira, hogy az ugrások után további szuborbitális járatok, valamint orbitális utak elindítását is tervezik. Az elképzelések között szerepelnek még olyan interkontinentális járatok is, melyek akár egy London - Los Angeles utat 1 óra alatt lesznek képesek megtenni. Ez utóbbihoz azonban még jó néhány évnyi fejlesztésre lesz szükségük.

Időközben a Virgin közel félezer jegyet értékesített. Darabja átlagosan 200 ezer dollárba került, így becslések szerint mintegy 86 millió dollár bevételre tett szert a privát űrprogram már most az indulás előtt. Erre azonban szükségük is lesz, hiszen a fejlesztések óriási költségeket emésztenek fel. Elég csak arra gondolni, hogy a Gateway to Space, mint a világ első kereskedelmi űrkikötője - melyet nemrég avattak fel Új-Mexikóban - 209 millió dollárjába került Richard Bransonnak.

Az anyahajó építése már teljesen befejeződött és a legfontosabb rakétatesztelésen is sikeresen túl vannak, mint ahogyan azt a videó is mutatja. Az űrprojekt tehát már végső fázisban van, így 2013-ban elindulhat az első turisztikai űrugrás és ezzel megkezdődhet az űrturizmus korszaka. 

A Virgin Galactic a „költséghatékony” űrugrást úgy oldja meg, hogy egy szállító repülővel mintegy 16 kilométer magasságba viszi fel azt az űrhajót, mely leválva tehetős űrturistáival a fedélzetén, tovább folytatja útját egészen 100 kilométeres magasságig, a Kármán-vonalig. Ez az a pont, ahol az utasok néhány percre képesek lesznek átélni küldetésük csúcspontját, a zérógravitációs lebegést.

A turisztikai űrutazáson túl tudományos célú kutatások is lebegnek a tulajdonosok szemei előtt, ennek érdekében Abu Dhabiban egy űrrepülőtér kialakítását is tervbe vették. Szóval a határ a csillagos ég…